Article traduït per un sistema de traducció automàtica. Més informació, aquí.

Els edulcorants provoquen càncer?

Un recent estudi francès relaciona el consum d'edulcorants amb el desenvolupament d'uns certs tipus de càncer. T'expliquem com ha estat la recerca i com interpretar les seves conclusions
Per Miguel Ángel Lurueña Martínez 20 de juliol de 2022
edulcorantes y cáncer
Imagen: iStock
Els aliments sense sucres afegits es consumeixen cada vegada més , a causa de la mala fama del sucre. Per a aconseguir que continuïn mantenint un sabor dolç es. utilitzen edulcorants . Ara bé, és una bona alternativa o hauríem d’evitar-los per la seva possible relació amb malalties com el càncer? Aquesta última possibilitat és la que apunta un estudi recent, però com hem d’interpretar-lo? L’analitzem.

En els últims anys el sucre s’ha convertit en l’enemic públic número u. La seva mala fama, deguda a les implicacions negatives sobre la salut que pot tenir un consum excessiu o habitual, ha portat a moltes persones a canviar els aliments ensucrats convencionals, com refrescos , galetes o iogurts per altres alternatives que no continguin aquest ingredient.

En alguns casos, la substitució és aparentment senzilla; per exemple, podríem passar dels iogurts ensucrats als iogurts naturals sense sucre. Però, a l’hora de la veritat, no sempre resulta tan fàcil perquè ens costa molt acceptar el sabor àcid d’aquests últims iogurts pel fet que el nostre paladar està habituat a sabors intensament dolços.

Per això molts fabricants opten per mantenir aquest sabor, substituint el sucre per edulcorants com a aspartam, acesulfamo K, ciclamat, sucralosa, etc. Aquesta estratègia és habitual en productes que es consumeixen sobretot per la seva dolçor, com a galetes, caramels o refrescos.

La mala fama dels edulcorants

Si el sucre té mala fama, els edulcorants no es queden enrere. De fet, es troben entre els. additius alimentaris que més recels desperten . Això es deu en gran manera a l’abundància de mites i faules que els relacionen amb efectes nocius per a la salut, entre els quals destaquen malalties com el càncer.

En general, aquests rumors, que circulen amb especial profusió a través de les xarxes socials, no tenen fonament. Però és cert que existeixen estudis científics que estableixen possibles relacions entre el consum d’edulcorants i el desenvolupament de diferents tipus de càncer . El més recent va ser publicat fa tan sols unes setmanes per un equip d’investigadors francesos i ha causat un cert renou, entre altres coses perquè ha tingut una notable repercussió mediàtica.

Què diu el nou estudi sobre edulcorants i càncer?

Per a entendre el que diu l’estudi, primer convé conèixer com es va realitzar . Els investigadors van analitzar dades de 102.865 adults francesos, inscrits voluntàriament en el. estudi NutriNet-Santé . Aquests informen de dades personals, com el seu historial mèdic o dades demogràfiques, dietètics, d’estil de vida i de salut, a través d’una web, iniciada l’any 2009.

Així els investigadors van recopilar dades de consum d’edulcorants, a partir de registres dietètics de 24 hores. També van recollir dades de diagnòstic de càncer registrats pels participants durant el temps de seguiment.

Amb aquests elements, els investigadors van realitzar anàlisis estadístiques per a tractar de conèixer la relació entre tots dos elements, és a dir, entre el consum d’edulcorants i el desenvolupament de càncer.

D’aquesta manera van observar que el consum d’alguns edulcorants, especialment aspartam i acesulfamo K, es relaciona amb el desenvolupament d’uns certs tipus de càncer , sobretot de mama i d’altres relacionats amb l’obesitat.

estudi sobre edulcorants i càncer
Imatge: iStock

📋 Com hem d’interpretar aquestes conclusions?

Abans de dur a terme un estudi científic, els investigadors han de decidir de quina forma el realitzaran, és a dir, han de fer un disseny experimental i definir la metodologia que seguiran.

Per exemple, si es vol estudiar l’efecte d’un suplement alimentós, es pot optar per administrar-l’hi a un determinat grup de persones, en condicions controlades, per a conèixer l’efecte que tindrà, en comparació amb un grup de control al qual no se’ls administra aquest compost. Això és el que es diu un estudi d’intervenció , perquè com el seu nom indica, es duu a terme una intervenció sobre els individus que són objecte d’estudi.

Una altra opció diferent consisteix a prendre una mostra de població i registrar les seves dades per a analitzar-los estadísticament i tractar de conèixer si existeixen relacions entre ells. És el que ocorre en l’estudi que protagonitza aquest article, on s’estudia la possible relació entre el consum d’edulcorants i el desenvolupament de càncer. Això és el que es coneix com estudi observacional , perquè no hi ha una intervenció sobre els individus, sinó que els investigadors es limiten a observar i analitzar les variables que es volen estudiar.

📋 Limitacions de l’estudi

Realitzar un estudi observacional té unes certes limitacions :

📍 Factors de confusió

Una de les limitacions més importants és que pot haver-hi elements que portin a extreure conclusions errònies. Si no els tenim en compte, podríem arribar, per exemple, a la conclusió errònia que les persones que prenen cafè tenen més probabilitat de desenvolupar càncer que les que no ho fan, quan el que pot ocórrer en realitat és que moltes de les primeres fumen i moltes de les segones no ho fan. És a dir, el responsable del desenvolupament de càncer seria el tabaquisme i no el cafè.

Aquests elements es diuen factors de confusió . En l’estudi que ens ocupa es van considerar variables com l’edat, el sexe, l’educació, l’activitat física, el tabaquisme, l’índex de massa corporal, l’altura, l’augment de pes durant el seguiment de l’estudi, la diabetis, els antecedents familiars de càncer i les ingestes d’energia, alcohol, sodi, greixos saturats, fibra, sucre, aliments integrals i productes lactis. Tot això per a tractar d’obtenir resultats més refinats.

📍 Biaix de selecció

Existeixen altres limitacions en aquest estudi; per exemple, el. biaix de selecció : els individus que participen en la recerca no es van triar de manera aleatòria entre la població, sinó que es van inscriure de manera voluntària en un programa de salut. Per això és més probable que tinguin unes certes característiques en comú, com un major nivell d’estudis o una major preocupació per la salut, que els qui van quedar fora d’aquest, tal com reconeixen els propis investigadors.

📍 Causalitat inversa

Una altra limitació important és la. causalitat inversa , és a dir, que en lloc de ser el consum d’edulcorants el que causi càncer, sigui el diagnòstic de càncer el que porti a les persones afectades a substituir el sucre per edulcorants per a tractar de millorar la seva salut.

En qualsevol cas, a més de tenir en compte totes aquestes limitacions i altres, en aquesta mena d’estudis és fonamental tenir sempre present que correlació no implica causalitat . És a dir, el fet que hi hagi una relació entre el consum d’edulcorants i el desenvolupament de càncer no implica que els primers siguin la causa d’aquest últim.

En Internet hi ha centenars d’exemples en to d’humor per a tractar d’explicar aquest punt. Per exemple, si prenem dades dels Estats Units, veurem que existeix una correlació entre el consum de margarina per persona i la taxa de divorci a Maine (els Estats Units), però òbviament això no significa que menjar margarina causi divorcis. Es tracta simplement d’una relació espúria.

Com és lògic, en un estudi com el que ens ocupa, es refina la metodologia per a tractar d’evitar aquest punt, però és un risc que sempre existeix.

galetes amb edulcorant
Imatge: iPekelnik

📋 Hauríem d’aplicar el principi de precaució?

Cada vegada que es publica un estudi amb aquesta mena de conclusions, moltes persones es fan la mateixa pregunta: si existeixen dubtes sobre la seguretat d’un additiu, com els edulcorants en aquest cas, per què no s’aplica el principi de precaució i es prohibeix el seu ús?

La qüestió és que el principi de precaució no és el principi del “per si de cas”. És a dir, les decisions que porten a limitar o prohibir l’ús d’additius han de tenir suficient fonament , ja sigui perquè hi ha evidències que mostren la seva perillositat o perquè hi ha absència d’evidències que mostrin la seva seguretat.

Malgrat el que algunes persones creuen, aquest principi s’aplica sovint. Va passar en 2021 quan l’Autoritat Europea de Seguretat Alimentària (EFSA) va deixar de considerar segur el. diòxid de titani (E 171) , i ja ha portat a la prohibició d’alguns additius, com va ocórrer per exemple amb el sorbato càlcic (E 203), un conservant prohibit l’any 2018 per l’absència de dades que recolzessin la seva seguretat.

També pot succeir el cas contrari. Per exemple, la sacarina va estar prohibida en països com el Canadà, pel fet que existien estudis d’intervenció que la relacionaven amb càncer de bufeta en rosegadors. Altres estudis més avançats i recents van arribar a la conclusió que tan sols ocorria en rosegadors a causa d’una sèrie de particularitats, com el pH de la seva orina o l’alta concentració de fosfat càlcic i proteïna. És a dir, no suposava un risc per a la salut humana, així que el Canadà va legalitzar el seu ús l’any 2014.

📋 Què ocorre amb els edulcorants d’aquest estudi?

Els edulcorants es troben entre els additius que s’han sotmès a més avaluacions de seguretat, especialment en el cas de l’aspartam, degut precisament a les suspicàcies que susciten per la publicació d’estudis que adverteixen sobre possibles efectes adversos per a la salut.

Quan es publiquen aquest tipus d’estudis, els organismes relacionats amb la seguretat alimentària, com l’EFSA europea o l’Administració d’Aliments i Medicaments dels Estats Units (FDA), fan una avaluació de les recerques més recents i amb més nivell d’evidència científica, tant si adverteixen sobre el seu possible risc, com si confirmen la seva seguretat. Les conclusions obtingudes a partir d’això es fan públiques i poden portar a modificar l’ús d’aquestes substàncies (restringint o prohibint el seu ús), o bé, a no prendre mesures si no és necessari.

Pel que avui sabem, els edulcorants que estan permesos són segurs per a la salut en les dosis permeses d’ocupació, que s’estableixen considerant el conjunt de la dieta i al llarg del temps, amb un ampli marge de seguretat.

Tot això no significa que l’estudi que protagonitza aquest article sigui lletra morta, ni molt menys. El que significa és que cal interpretar-ho amb cautela, perquè no es poden extreure conclusions determinants a partir d’aquest únic estudi, que a més és observacional. Però òbviament sí que ha de ser tingut en compte, al costat d’altres estudis, per a tornar a reavaluar la seguretat dels edulcorants.